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Aniversario del mayor acercamiento del cometa Halley a la tierra

Muchas personas ganaron mucho dinero con este hecho. Aprovechándose del pánico, vendieron máscaras anticometas, que en realidad solo eran máscaras

El 18 de mayo de 1910, el Cometa Halley se acercó más a la tierra más que en cualquier otra ocasión. Tan cerca estuvo que la población que lo avistó creyó que era el fin de los tiempos.

De acuerdo con el director del Observatorio Astrónomico de Almadén de la Plata y presidente de la Asociación Astronómica de España, Miguel Gilarte Fernádez:

 “en 1910, el cometa pasó tan cerca de la Tierra, que cruzamos su cola, provocando un gran pánico en la población, pues se corrió la voz de que el cometa llevaba asociado un gas venenoso denominado cianógeno, cosa que era cierta, pero el gas una vez que tocó la atmósfera terrestre se desintegró y no ocurrió nada”

Gilarte refiere que muchas personas ganaron mucho dinero con este hecho. Aprovechándose del pánico, vendieron máscaras anticometas, que en realidad solo eran máscaras antigás. Por otro lado, otras personas, presas del pánico y pensando que llegaba el fin del mundo, se suicidaron.

Cabe resaltar que el paso de la tierra por la cola del cometa no fue el único factor que contribuyó al terror. La aproximación de Halley se produjo en una etapa de la historia de la astronomía caracterizada por grandes incertidumbres.

Faltaba más de una década para que los estudios de Edwin Powell Hubble demostraran que el universo se expansión y que lo que en ese entonces se llamaban nebulosas, como M 31 en la constelación de Andrómeda, eran en realidad galaxias que estaban fuera de la nuestra, la Vía Láctea, y no objetos celestes pertenecientes a ésta.

Asimismo, Marte era una de las obsesiones mundiales, alentada por las afirmaciones de astrónomos como Percival Lowell, que sostenían la existencia de una red de canales de origen inteligente en el planeta rojo, y por la publicación del libro La guerra de los mundos, de H. G. Wells, en 1898.

Aparte, en 1910 apenas había contaminación lumínica, por lo que la visión del firmamento era excelente incluso desde grandes ciudades. Con ello, y merced a su gran proximidad, el impacto visual del Halley en plena noche fue abrumador. La mejor prueba de ello es una antigua foto tomada durante su paso. En ella su cola se observa con un detalle excepcional.

UN POCO DE HISTORIA

El cometa Halley, oficialmente denominado 1P/Halley, es considerado como el único que cada hombre podrá ver al menos una vez en su vida.  Halley se ha hecho famoso porque, de acuerdo con Bill Cooke,  jefe de la Oficina de Meteoritos de la NASA “es el único cometa de período corto que un ser humano puede contar con que podrá ver en su vida”.

La lista de sus observaciones data de la antigua grecia. 239 A.C., es el primer registro que se tiene. Posteriormente, fue avistado en 164 a. C.,4​5​ 86 a. C. 11 a. C., 66, 141, 218, 295, 374, 451, 530, 607, 684, 760, 837, 912, 989, 1066, 1145, 1222, 1301, 1378, 1456, 1531, 1607, 1682, 1759, 1835, 1910 y 1986.

No obstante, no fue hasta  que en 1705, fue designado con su nombre actual debido a que el astrónomo Edmund Halley calculó su órbita.

La última aparición de la que se tiene registró fue en el año 1986, cuando pasó por las cercanías de la órbita de la Tierra. El 13 de marzo de 1986, la sonda espacial Giotto se acercó a casi 500 km del Cometa Halley y obtuvo uno de los mejores registros que se le han hecho.

Desde ese entonces, Halley se convirtió en el primer cometa en ser observado con detalle por equipo espacial. Gracias a la tecnología de ese tiempo, se obtuvo información sobre la estructura de un núcleo cometario y sobre el mecanismo de formación del coma y la cola.

Dichas observaciones apoyaron un número de hipótesis antiguas sobre la construcción del cometa, particularmente el modelo de «bola de nieve sucia» de Fred Lawrence Whipple; misma que correctamente predijo que está compuesto de una mezcla de hielos volátiles (como agua, dióxido de carbono y amoniaco) y polvo.

Las mismas misiones también proporcionaron información que reformaron y reconfiguraron esas ideas. Gracias a ellas se entiendió que la superficie de Halley está en gran parte compuesta por polvo, materiales no volátiles, y que solo una pequeña parte de ella está cubierta de hielo.

Con una órbita alrededor del Sol cada 75 años, en promedio, es uno de los mejor conocidos a lo largo de la historia. Con 29 apariciones datadas hasta la fecha, se calcula que pasará de nuevo cerca de la Tierra hasta el año 2062.

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